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逻辑思维内容简介  · · · · · ·

奇迹般的白色城市

在塞缪尔·英萨尔到达芝加哥后的1893年,该市主办了世界上最大的博览会—哥伦比亚博览会—以庆祝克里斯托弗·哥伦布发现美洲400周年。会场建在密歇根湖边,占地633英亩,是一座令人叹为观止的城中之城。这里有装饰华丽的新古典主义风格的展厅,有来自几十个国家和几百家公司的大量展品,甚至还有一座游乐场。游乐场里有高265英尺的世界上第一座费里斯转轮圈。这个博览会吸引了超过2 700万名游客,几乎相当于当时美国人口总量的一半。

哥伦比亚博览会是宣传技术进步的重要平台,展示了工业、运输及艺术方面的进步,颂扬了电作为国家新驱动力的作用。博览会的组织者写道,他们打算“把这次博览会当作电力进步的绝佳例证”。场地安装有一台蒸汽装置,在发出的2.4万马力能量中,有近3/4被用于发电。博览会的耗电量是全市其他地区耗电量的3倍。

这些电被用来为博览会上的火车、轮船、人行道、精美的喷泉及几十个最新机械和家电的商业展示台提供动力,但其中大部分电被用来点亮装饰这座“白色城市”(这是人们对博览会的昵称)的10万只白炽灯、弧光灯和霓虹灯。一位参观者以极具渲染力的词汇描述了博览会的夜景,“闪亮的灯光映出了众多柱廊和房顶的轮廓,似在高高的天际布满徐徐下落的晶莹水滴,它让这神话般的白色城市融入黑色的天空背景,并用黄金般的钉子将城市紧钉在黑色的湖面上”。他写道:“一束探照灯的光柱向夜空的天顶射去,好似出神凝视的圣洁光芒,又似信仰女神那指点迷津的玉指。”另一位参观者莱曼·鲍姆被激发了灵感,将其描绘成他1900年出版的童话《绿野仙踪》中的翡翠城。

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博览会最受人欢迎的是宏伟的电力设备区,占地5.5英亩。这里有托马斯·爱迪生主持兴建的80英尺高的灯塔、几百台最新的电力设备,还有以电池为动力的“无马马车”。亨利·亚当斯花了两周时间仔细观赏了博览会上的各种珍宝,并在看到发电机—两台当时最大的通用电气公司800千瓦发电机,以及12台最新的西屋电气公司发电机—时产生了最深的感触。后来他在自传回忆录《亨利·亚当斯的教育》(The Education of Henry Adams)中回忆了这段经历。他写道:“我在这些发电机边徘徊良久,反复欣赏,它们可是能把历史带进一个新时代的‘魔力机器’啊。”他意识到这些发电机“将在一代人时间内带来无限的廉价能源”,并判断它们将重塑美国和世界。发电机使他感到了自己的渺小,也引发了他的不安。他认识到,这个历史的“新阶段”所带来的变化是我们无法理解,甚至无法控制的。他写道:‘。芝加哥在1893年首次提出了这个问题:美国人民是否知道自己正在驶向何方?”

塞缪尔·英萨尔是一个有远见的人,但他也没有想到公用电网会如此深刻而迅速地重塑商业和社会。廉价电力极大地改变了社会中的经济交换,而经济交换又经常在我们没有发觉的情况下影响我们做的大小决定。正是这些关于教育、住房、工作、家庭、娱乐等的决定,限定了我们是谁及我们做什么。简言之,廉价电力的统一供应改变了日常生活的经济意义。过去缺乏的东西—用以驱动工业机器、家用电器及照明电灯的能源—现在能充足供应了。这就好像一座大坝决口般释放出了工业革命的全部力量。

就算从没有任何一个有远见的人能预测未来变革的方向和程度,也并不能阻止许多潜在的预言家尝试那么做。在哥伦比亚博览会举行之后,电激发了大众的无穷想象。它似乎既令人向往,又具有危险性,而且在应用上更是如此,恰如从科幻小说跳入人间的一种隐秘的力量。作家和演讲家们竞相描绘电普及后的最奇妙景象。

这类景象有的是恐怖的,但大部分是乐观的,而且经常是过于乐观的。在19世纪的最后几年,预言技术天堂即将到来的图书就出版了150种。

YouTube, Skype, Craigslist,PlentyOfFish这类公司之所以员工少却增长如此迅速,是因为它们的业务几乎完全是用软件源代码建立起来的。它们的产品完全是虚拟的,是作为一串数码放在电脑数据库里,或在网上“飞翔”。复制产品并发给世界某地的一个新客户的成本实际为零。于是这些公司就能在不增加人手的情况下迅速扩张,通过依赖公共互联网为经销渠道,它们还可避免传统公司必做的相当一部分资本投资。

YouTube公司不必建设摄影棚或传输塔。Skype公司不必在各电线杆之间拉上若干英里长的电线。Cra运slist公司不必购买印刷机、油墨和纸张。PlentyOfFish公司不必租办公室。虽然它们要为使用的带宽付一定费用,但它们几乎免费利用了别人在网络公司繁荣时花钱建设的光纤电缆。

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