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繁荣的真谛

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繁荣的真谛(美)路易吉·津加莱斯

东印度公司

亚当·斯密的观点反映着公司的腐败行为在当时的影响,尤其是东印度公司。这家公司在如今的知名度或许主要来自《加勒比海盗》系列电影中的形象,电影并没有追求历史真实,但关于该企业试图控制那些岛屿的进出口贸易的描述,大休上还算符合实际。

成立于1600年的东印度公司很快获得了王室授予的垄断权,负责同好望角以东到麦哲伦海峡以西的所有国家以及加勒比群岛地区附近的贸易。垄断权最初的有效期是巧年.但由于该公司的政治影响力(及期路).又被延期到1694年。直到那之后.英国议会才在其他商人的压力下开放了同印度的贸易,并在很短时间内把特许权授予另一家竞争企业:英国对东印度贸易公司( English Company Trading to the East Indies)

在政治与经济上强势的当权者面前,引人竞争并不容易。现有的垄断势力依靠雄厚的资金实力和政治关系,可以轻松地收买单个的新竟争者。只有在市场进人完全自由、有很多竞争对手出现时,这种操纵的代价才会过高。

所以我们对英国议会的做法的结果就不会感到惊讶了:给另一家公司也授予特许权.同东印度公司竞争,没有发挥作用。在缺乏反垄断法的情况下,东印度公司的某些股东购买了足够数最的竞争对手的股份.迫使该公司进行合并,从而再次恢复了垄断地位。为使这笔交易盖棺定论并防止未来再出现竞争威胁,东印度公司给英国财政部提供了320万英镑贷款,以换取名义上仅为3年的贸易垄断权。不过在垄断期结束时,该公司又再次通过游说和贿赌使其延期—对大多数货物而盲直至18”年,对茶叶则延至1833年护就这样,最初暂定为15年的垄断权最终持续了233年之久,这足以深刻地提醒人们经济和政治权力的结合会有多么危险。

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进步总是伴随着受害者。机械化织布机摧毁了大部分手工纺织业者,火车取代了马车夫,计算机让年迈的记账员退休。但今天我们面临的不是普通的进步.而是生产的经济本质的变革。

以21世纪的典型产品—软件—为例。从文字处理到社交媒体,大量软件产品都具有传统产品并不具备的一个特征:用户越多,价值越高。这个相关的术语叫作“网络外部性”。它惫味着同一市场很难支持多家厂商。能够在某个类别推出最好应用的人将占领整个市场,而且不只是美国,还包括全球市场.

在农业的案例中.生产效率较低的农民收人略少于效率较高的农民。而在极端的软件行业中,水平差些的程序员将一无所获.而胜利者发家致富。

因此,我的已故的大学同事舍溢·罗森(Sherwin Rose司称其为.超级明星经济”,康奈尔大学的经济学家罗伯特·弗兰克(Robert Frank)则说是“赢家通吃的社会”。

此类现象并不限于技术上具有网络外部性的产品(如软件),也包括具有社会外部性的产品—流行程度越高,在消费者眼中的价值就越商。心理学家通过一项巧妙的实验证明了这种效应的强大。12他们让学生们给没有听过的歌曲评分,并允许学生们在实验最后阶段下载自己最喜欢的歌曲。为观察社会舆论的影响.实验者允许一组评分者在自己打分之前看到某首歌的下载次数。

另一组评分者则不能看到。结果当评分者能看到以前的下载记录时.评分和一下载歌曲的市场份额都有更大的分布差,之前下载数盘较多的歌曲能因为背景嗓音而获得关注.占据较大的市场份额。这种社会性的滚雪球效应带来的结果不是绝对的斑家通吃,翰家也能分一杯魄,但也非常接近于通吃,旅家占有太大的市场和利润,其他人只能得到渣渣。实验者发现的特别有趣的一点是,真正的好歌总会脱颖而出.真正糟糕的曲子则注定被湮没,只有那些不好不坏的歌曲才需要运气的眷顾。对于我们大多数人来说也是如此。

最后.即便不存在网络或社会外部性的产业部门,如果固定生产成本极高,边际成本非常低(往往接近于零),也可能出现点家通吃现象。没有或者只有很少网络外部性的应用软件,例如跟踪人们的卡路里摄取盘的苹果手机应用软件.情形就是如此。

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