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想象思维:为什么有人想到了你想不到的

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本书作者:(美)帕甘·肯尼迪(PaganKennedy) (作者)

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非常好的一本创新思维导引,通过各种发明和创新的故事试图揭示创新活动背后可资借鉴的行为和思考方式。必须把自己放到实际场景的困难中去想象,进而评估技术的约束条件以及需要达成的目标。一切能够有用的研究才是好的研究,但这个要求其实非常高!


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这本书2016年在美国出版。如果及时引用国内,那在当时是一本值得读的书。另外,这本书是作者撰写专栏的文章合集。

想象思维:为什么有人想到了你想不到的每年在自己的设计实验室中,史密斯都会给她的学生上生动的一课,以让他们认识到第一世界和第三世界之间的差距。学生们要在美国剑桥市每天靠2美元生活上一个星期——这个金额相当于普通海地人一天的收入。有一年,负责史密斯班级的教师助理杰米·德鲁亚尔也同学生们一起参加了这项任务。德鲁亚尔在海地长大,但这一点并没有让他具备任何优势。回忆起自己所犯的最严重的一次错误时,他笑着说道:我买了一些拉面、一包热狗、一些意大利式面条和一些番茄酱。第三天之后,我就吃不下了。事实上,还没到第三天时我就开始反胃。我不应该买5包意大利式面条,而应当混合搭配才对。在海地,人们有各种创意来调节饮食。他说,这次作业很快就让他们理解了史密斯的意图:维持基本生存需要巨大的创造力。非洲农妇有办法为自己的家人在废弃的土地上种出足够的木薯,这样的农妇同任何一位在麻省理工学院接受过训练的工程师一样都是创新者。

有一次,在学术会议自助餐期间,史密斯的同事们在她身边享受着美食,而她却从口袋里掏出一些饼干啃了起来。她还在同自己的学生们一起,坚持完成每天2美元生活费的作业。对她来说,这相对简单,因为她没有孩子,没有汽车,也没有退休打算。由于她认为获得博士学位没有意义,所以她是以讲师身份在麻省理工学院教课的——相应地,薪水也比较低。史密斯的生活与她自己的一项发明非常相似:优雅简约,比较另类。她最初决定致力于解决基础性问题的时间可以追溯到20世纪80年代,当时她是美国和平队的一名志愿者。

当时,史密斯在博茨瓦纳的一个偏远山村,每天要花很长时间把生高粱捣成高粱粉。她同当地的妇女生活在一起,这些妇女整天肩扛手提、辛苦劳作,把自己累得筋疲力尽。这种乏味单调的繁重工作给她上了生动的一课,她为这些妇女艰辛的生活方式感到愤愤不平。

史密斯喜欢修理机械、摆弄无线电。她父亲在麻省理工学院讲授半导体物理学,母亲是一名数学教师。在她还是个小姑娘的时候,父母就经常在吃饭时讨论勾股定理。随着慢慢长大,史密斯开始崇尚创新的力量。

20世纪80年代的一天,她目不转睛地盯着自己房间窗外一望无垠的卡拉哈里沙漠,看着沙漠中零星的荆棘灌木。此时,自己的生活轨迹突然一下子好像变得清晰起来:她要获得工程学学位,然后致力于改善眼前这片贫瘠土地上的条件。史密斯计划同时向麻省理工学院和宾夕法尼亚大学提出申请,但不久命运发生了改变。她说道:“当时一只母猫在宾夕法尼亚大学的申请表上产下了一窝小猫,胎盘弄脏了表格,无法寄出去了。于是,我最终又回到了麻省理工学院。这就是生活跟我开的玩笑。”

在回到剑桥之后,史密斯开始着手解决她在博茨瓦纳遇到的问题,希望可以找到更好的办法为当地人加工粮食。当时,一些非洲居民可以使用一种最简单的电动谷物磨粉机。这种机器工作起来之后可以改变当地妇女的生活。但有一个问题:该机器使用一种金属丝网筛来分离面粉和砂砾,而这种筛子很容易破损。在加纳、印度或海地的偏远山村,要想更换这种零件几乎是不可能的。因此,这种宝贝一样的机器常常会被弃用在角落、布满灰尘。

史密斯曾长时间蹲在粉尘中捣弄高粱,因此她很清楚当机器无法使用时村民们有多沮丧。这促使她想要设计出一种比当前机器速度更快、价格更便宜的机器——并且要确保当地的铁匠可以打造出所有的零部件。史密斯的磨粉机是用气流来分离面粉和谷物空壳,而不是用金属丝。之后,她动用自己在非营利领域的关系,开始在塞内加尔、海地和加纳制造和测试这种机器。史密斯因自己发明的粮食磨粉机获得了荣誉,成为第一个获得麻省理工学院莱梅尔逊学生发明奖的女士。她把这一荣耀归于自己在非洲的导师们——尤其是那些她在博茨瓦纳接触过的教会她什么是独创性的农妇们。史密斯说道:“在非洲,女人就是农民。她们发明了生产当地农作物的方式。如果你想与真正的农民交谈,那就去找那些头戴大手帕的上了年纪的妇女吧。”

反过来,史密斯也教育自己的学生去思考一些费用低廉但却能造福成千上万穷苦人的方法。假如你跟她待上一段时间,那么你关于发明的观点就会发生改变。她告诉我:“非洲也有发明天才,只不过没有媒体报道他们。”她跟我滔滔不绝地谈起了一位名叫穆罕默德·巴·阿巴的尼日利亚教师。此人发明了一个罐中罐的装置,所用的材料只不过是一个大个的陶碗、一个小罐子、一些沙子和水。阿巴用这些东西制造了一台冰箱——这个装置利用蒸发的原理来保持蔬菜新鲜,而不是使用电。史密斯的发明理念需要的是谦逊和独创性,因为你的杰作最终看起来可能好像是一堆石块儿或是一堆沙子。

40岁以下的最强大脑

史密斯的大部分学生都是未来的工程师,他们看起来能够迅速地领会她的教诲,他们考虑了许多关于如何利用技术来解决社会问题的事情。他们没有单纯地询问这种机器是否能够工作,而是想知道它是如何影响当地的经济或环境的。2003年,我目睹了这些学生当中一位叫作肖恩·弗雷恩的身材瘦长、黑发散乱的小伙子在麻省理工学院学生中心附近的烧烤炉旁工作的情景。当时淡蓝色的烟雾从甘蔗桶冒出,朝着网球场飘过去,而弗雷恩正拿着打火机伸进甘蔗桶里,想要把火点旺。

弗雷恩展示了自己的一件制成品——一块儿看起来像是乌黑的汉堡肉饼一样的木炭,这个玩意儿是由甘蔗不能吃的部分(甘蔗渣)做出来的。这些不起眼的块状物可以用来帮助解决海地的一些问题:人们可以自己制作木炭,不必花钱购买成品木炭。这样就可以反过来让当地的企业获益。此外,这种用甘蔗渣做出来的木炭有助于保护海地濒临危险的森林资源。弗雷恩已经从麻省理工学院毕业,但他十分喜欢史密斯的设计课,因而经常回学校转转,为自己的一些发明做最后的加工润色。他告诉我:“我在一堂经济学课上得知,如果有人有不错的想法,并且可以在某个第三世界国家进行尝试,那么可以极大地改变这个国家的经济状况。技术可以在很大程度上影响一个民族的幸福指数,对此我感到十分惊讶。”

一年之后,在2004年,弗雷恩再次以木炭项目志愿者身份来到海地,住在一个没有通电的村庄。这里的居民还在苦苦挣扎着花钱购买照明用的煤油。弗雷恩一直在思考怎样才能为当地人建立起电网。他后来跟我说,有一天,“我抬头看到一面旗帜在风中飘扬,这让我产生了一个想法”。他做了一根结实的布腰带,观察它在风中随着共振而抖动的情形,这让他想出了一种新型的、成本低廉的能源制造方法,而这很适合在发展中国家推广。他的这种“风带发电机”(windbelt generator)是一种小型装置,造价不超过50美元,可以为LED灯和无线电供电。这一技术在2007年赢得了《大众机械》杂志的年度突破奖。一年之后,他被《发现》杂志命名为“40岁以下的最强大脑”。在没有通电的村庄生活的这段岁月里,弗雷恩从全新的角度解决了能源问题——这种角度可能是他在电力充足的第一世界的实验室中永远无法获得的。

“有用的”影响力

在人种学实地研究中,发明者专心研究其他民族的问题。这种研究对于团队突破也至关重要。21世纪初期,一个由专家学者组成的团队(阿比·格里芬、雷蒙德·普赖斯和布鲁斯·沃亚克)开始在惠普公司和宝洁公司这样的企业寻找明星发明家(他们称其为“持续创新者”),并询问他们是如何孕育出带来数百万美元收益的产品的。许多这样的发明家都说,他们把尽可能多的时间用在他们为之服务的消费者身上。在有些情况下,这些发明家会一连数天与用户们待在医院或农场,这样他们就可以观察用户,并询问一些像“你为什么那样做?”之类的问题。

按照研究人员的说法,“持续创新者必须要时刻思考问题,形成他们自己的认知,明白亲身体验的重要性”。这些持续创新者花费巨大精力来了解其他人的痛苦和挫折,并全身心地投入为消费者服务的工作中去,以确保能够满足他们真正的需要。

弗雷恩说道:“有些小玩意儿或许看起来灵巧、炫酷,但如果没人需要的话,就不能算是发明。只有当有人关注的时候,它才能成为一项发明。”

第一部手提电话的研发者马丁·库珀也赞同这种想法。他告诉我:“‘有用处’这个词的确有着很大的影响力,因为发明者需要做的是设身处地地为用户着想,而不是囿于自己个人的想象中。对发明者来说,某个装置或许有用,或许没用,但它必须对某个社会群体有用处才可以。”

因此,发明者的任务不仅仅是收集反馈信息,他们还需要做得更多。当发现自己在解决错误的问题时,他们必须能够听取批评意见,改变做法。要想做到这一点,需要有强大的自制力。不要过于迷恋自己的想法,必须要征求他人意见,结交那些能够激发出你发明热情的人们。如果有人对你说:“我不需要你的想法。”你一定不要把酒泼在对方脸上。相反,你应当问对方:“为什么?”这是发明过程中最艰难的时刻,也是最伤害自尊的时刻。

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