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本书作者:[美] 克里斯蒂安·达文波特

本书读后感及个人笔记分享· · · · · ·

自太空时代到来已有五十余年,还没人能让火箭飞入太空又垂直落地。火箭的第一级在为上层负荷供能升空之后,总是直接坠入海洋。对马斯克的SpaceX和贝佐斯的蓝色起源来说,这简直是极大的浪费,就好比从纽约坐飞机到洛杉矶,坐完把飞机扔了一样。现在他们证明了,火箭不仅能向上飞,还能飞回来,并指定落点。马斯克不是那种会认输的人,萨斯菲尔德说,我们中的大多数都在和恐惧做斗争,各种事情总让我们烦闷不已,因为恐惧而不能言语。但我发现埃隆在哪方面都是无所畏惧的。他不怕问那些别人会觉得他不懂行的问题。我非常欣赏他急切地想要消化所有细节并解决问题的方式。对我来说,这样的人值得你在力所能及的范围内给予一切支持和帮助。SpaceX的口头禅是,目标要够远大,近乎不可实现更好,不要听别人的劝阻。埋头苦干,辛苦耕耘。


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有人在eBay上以1万美元的价格购买了地面装配大楼的空调冷水机组,而不是花费7.5万美元买新的。

除了回收旧材料外,他们还剔除了许多早就被认为过时了的规章制度。

例如,当公司被告知需要花费200万美元购买一对起重机来吊运“猎鹰9号”时,这个价格就会受到质疑,为何它会如此昂贵。原因是空军要求起重机满足一系列的安全要求,比如要有一个钩子来防止突然快速掉落。但现代技术已经使那些几十年前的需求变得不必要了。

莫斯德尔和SpaceX团队游说卡纳维拉尔角的空军官员,最终说服他们撤销促使价格上涨的许多旧规定。他们做到了,SpaceX能够以30万美元购买起重机。

然后空军表示,40号发射台的火焰槽需要延长,为此需配备用水系统。用传统的混凝土沟渠引导火箭火焰喷出并离开发射台,其造价约为300万美元。莫斯德尔认为他们可以做得更好。

“最终,工程团队负责设计,发射台小组负责建造。我们使用钢箱梁建造了火焰通道的延伸部分,还在梁内部配备了冷却和声波抑制水。”他说。

结果是:这个系统能够满足空军的要求,而成本却只有原来的十分之一。

下一站 火星:马斯克、贝佐斯与太空争夺战(硅谷精英的太空创业史!数十幅珍贵照片初公开,让普通人比NASA走得更远!)“我们必须变得非常好斗,”马斯克说,“如果我们按标准来做,那么资金就会耗尽。多年来,我们每周都要把账上的现金流花光,几周之内我们就没钱了。我们必须走出一条花精细钱的路子。要么精打细算,要么死亡,这是我们的唯二选择。购买废料组件,修好接着用。”

成本推动了很多决定,甚至关乎公司将如何制造火箭。尽管有些公司将他们的火箭在垂直方向上组装,但这需要所谓的移动服务塔。这个巨大的结构将在火箭建造过程中包裹着火箭,建完以后就会被移开。

“埃隆的态度是,‘这是我听说过的最愚蠢的事情’。”肖特维尔回忆道,“‘是有多贵,多不好用呀?’”

肖特维尔说,SpaceX就在加州自家的工厂造了火箭,那儿“怎么看都非常干净整洁”。她解释说,以水平形式来制造火箭可以避免员工在高空工作,降低了风险。

在制造“猎鹰1号”时,公司在eBay上购买了经纬仪这一用于火箭校准的工具,为公司节省了2.5万美元。

出于节俭,“龙飞船”的外观成了现在这个样子,因为这是最简单的设计方式。

“比方说要设计一个返回舱。这个任务如果派给NASA或者其他公司的话,可能花了一年多时间设计出来的还只是外观而已。”SpaceX高级项目总监史蒂夫·戴维斯说,“对我们来说,返回舱底部的大小就是‘猎鹰9号’的直径,因为它要接在‘猎鹰9号’上。顶部大小就是它将与空间站对接的端口的直径。那么,到这里外观设计已经完成了。就是这样,把上下两条线连起来。”

火箭的航空电子设备是由一台5000美元的电脑支持,而非昂贵的航空航天硬件。一名员工甚至在一个垃圾场里发现了一块他觉得可能是火箭整流罩的一部分的金属,这是火箭顶端的防护锥体,用作有效载荷如卫星的保护盾。

他们没有使用挂着货物储存舱的连接带,空间站上的NASA宇航员显然也觉得这样很麻烦。他们用了全国运动汽车竞赛协会(NASCAR)设计的带子,非常受宇航员的喜欢。

SpaceX甚至连空间站舱门使用的门闩都要过问一下。每个舱门需要两个闩锁,每个闩锁不光花费高达1500美元,还是由20~25个部件组成的。“在SpaceX,我们不打算这样做。”SpaceX任务操作部的约翰·库尔里斯回忆道,“我们的一位工程师——我觉得他应该是在男厕所里——看到了小单间上的门闩,受到了启发。我们就仿照这个结构造出了一个闭锁装置。”

这样一来,成本就从原来的1500美元降到了30美元。“这个装置还更可靠,出了问题更换也很容易。”库尔里斯说,“宇航员不仅喜欢这个装置本身,还喜欢它背后的故事,因为它表现出独创性。”

马斯克一听到风声——用来让卫星在火箭整流罩或弹头前锥体之中保持冷却的空调系统耗资300万或400万美元——就马上把设计师召集到他的办公室来谈这件事情。

“整流罩的容积是多少?”他问道。答案是不过几千立方英尺,比一幢房子的体积还要小。

他转向肖特维尔,问她一套房子的新空调系统是多少钱。

“我们刚换了空调,”她回答,“花了6000美元。”

“为什么我们换一个空调系统只花了6000美元,而火箭的却要花上三四百万?”他再次要求,“赶紧去给我弄清楚。”

他们还真搞出来了:他们买了六台带有较大制冷泵、能处理较大气流的商用空调机组。

SpaceX的做法极新,也极有创意,而且和NASA的领导办法完全不同。但这个做法却极有说服力,虽然与众不同,但是做得不错。

“我认为,我们在执行这项任务时遇到的最大挑战,就是说服NASA,这几乎贯穿了我们走的每一步。虽然我们的行事方式不同,但我们绝对能做到。”肖特维尔说,“从没有人以我们的方式做过这份工作,我相信没人在这点上有经验。我在这个行业做了三十年,我觉得我有资格这样讲——坦白地说,这个行业非常不幸地受到了阻碍,元凶就是成本加成合同。这种合同的激励并不在于要最小化成本,而是要最大限度地付出努力。而我们的理念不是尽量减少努力,而是优化努力。”

起初,美国宇航局的官员们对此大吃一惊。但SpaceX最终凭借其好斗的硅谷精神获胜了。

“当我们与他们谈论设计中的某个部件或组件时,他们会说:‘我们可以从这家供应商那里购买,但要花5万美元,太贵了,贵得离谱。我们自己在工厂里花2000美元就能造出来。’几乎每一次他们做决定,都要考虑成本。”NASA官员迈克尔·霍克恰克说。他与SpaceX在商业轨道运输服务项目上有密切合作。

“这是非常独特的,因为我几乎从来没有听说NASA的工程师在权衡设计并做出决定时会考虑一个部件的成本。他们担心的是,部件能否正常运作,能否安全可靠地满足所有要求。一般而言,成本虽然是其中一个因素,优先级却总是排在确保任务能够成功的后面。

“在SpaceX,他们做的权衡更多,他们会说,‘是啦,是可以那么做,但这样做会便宜很多,而且效果可能同样好’。这是一种完全不同的思维方式,我认为NASA应该好好看看这一点。”

2008年,NASA也在制造大型火箭。实际上是一对火箭——将飞向近地轨道的“战神1号”和先去月球、后去火星的“战神5号”。与“猎户座”飞船一样,它们的名字取自希腊和罗马神话,与当时白宫名为“星座”的项目的远大目标相匹配。

两枚火箭都是小布什总统计划的一部分,被称为“太空探索愿景”,意在让美国重返月球。布什总统曾在NASA总部做过一次演讲。当时,最后一位在月球上留下脚印的宇航员尤金·塞尔南也出席了这次演讲。总统引述了塞尔南在离开月球前曾说的话,“我们将会再来”。布什总统在他的演讲中承诺道:“我们将会实现这个目标。”

但在2008年,巴拉克·奥巴马当选了总统。他的NASA过渡小组由洛丽·加弗领导,这位太空机构经验丰富的老手也曾向希拉里·克林顿提出过建议。小组曾承诺会“好好检查”星座这个项目。小组开始检查的时候,就挖出了各种各样的问题:成本飞涨,进度拖沓。还有就是,人们对新总统能否复制阿波罗的成功已经不太感冒了。

布什的计划成了深夜电视的笑料,嘲笑了上一代人为化不可能为可能而探索太空的野心。美国确实在不久以前登上了月球,但是它的太空计划却迈错了太多步子。许多空头支票般的政治承诺对它的影响太大,以至于现在批评者一看到相关的高谈阔论,就能马上把它打回尘埃。

“他想在月球上建一个空间站,然后从月球开始,把人们带上火星,”大卫·莱特曼 在他的一次独角戏 中说道,“女士们先生们,你知道这意味着什么吗?他又开始喝酒了。”

塞尔南的预言陷入困境。而且他预测“阿波罗17号”将会是最后一次登月任务,所谓“这是开始的结束,并非真正的结束” 听起来越发空洞。到2008年当奥巴马当选时,月球似乎和以前一样遥远。下一个“人类的一大步”又被推迟了。

奥巴马政府还没提名新的NASA负责人,但已经开始着手处理它眼中的危机事件了。航天飞机将在2010年退役,而且由于星座计划的运行比原定晚了数年,意味着NASA失去了将宇航员从美国的土壤上送上天空的能力。

从谢泼德的亚轨道飞行和约翰·格伦的轨道飞行,到“阿波罗”登月任务和航天飞机,五十年峥嵘的发射历史过去了。美国将不得不依靠俄罗斯这个曾在登月竞赛中输给美国的国家,来使他们搭上去宇宙的顺风车。

2008年12月8日,选举日一个月后,奥巴马总统的NASA过渡小组撰写了一份“私人机密”的、长达45页的备忘录,并指出从美国本土起飞的差距,称其是“NASA近期最大的挑战”。

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