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语言本能 “语言与人性”三部曲

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“语言与人性”三部曲

逻辑思维内容简介  · · · · · ·

形形色色的构词法和不计其数的单词

与此相对的是,心理词典却缺少这种光环。它看上去仅仅是一张枯燥乏味的单词表,必须通过死记硬背才能录入大脑之中。作家塞缪尔·约翰逊(Samuel Johnson)在自己编纂的
《英语词典》的序言中说道: 从事卑微工作的人注定要接受这样的命运:他们的努力完全是出于对不幸的恐惧,而并非是为美好前景所吸引。他们备受责难,得不到任何赞扬。他们因为失败而名誉扫地,因为疏忽而遭受惩罚,而且即便成功也听不到掌声,付出也得不到回报。

词典编纂者就是这些不幸人士中的一员。

约翰逊在词典中将“词典编纂者”定义为“一种无害的苦工,整日埋头于探寻词源、描述词义的工作”。然而,我们将在本章中看到,这是一种有失公允的见解。就神奇精妙而言,词语世界并不逊于语法世界,甚至还更胜一筹。因为人们不但在造字构词上表现出与构造短语和句子同样丰富的创造力,而且在对个别单词的记忆上也需要用到某种专门的技艺。

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回想一下前面提到的“wug测试”,几乎所有学龄前儿童都可以顺利通过。“这是一只wug,现在这里有两只了,这里有两只______。”在接受测试之前,孩子们既没有听过“wugs”一词,也不曾因为说出“wugs”一词而得到过奖赏。因此,单词并不是简单地从心理档案中调取出来的,人们必定拥有一套心理规则,能够在现有单词的基础上生成新的单词,好比说“如果要将名词变成复数,必须在词尾加上后缀‘-s’”。作为一种离散组合系统,人类语言背后的工程技巧至少表现在两个不同层面:一是依据句法规则,将单词组成句子和短语;二是依据一套所谓的“词法”(morphology)规则,将一些更小的元素组合成单词。

与其他语言相比,英语词法的创造力就显得相形见绌。在英语中,名词只有两种形式(“duck”和“ducks”),动词只有四种形式(“quack”“quacks”“quacked”和“quacking”)。而在现代意大利语和西班牙语中,每个动词都有大约50种形式。在古希腊语中,动词形式达到350种。土耳其语的动词形式则更为惊人,居然有200万种!我前面提到的许多语言,如爱斯基摩语、阿帕切语、霍皮语、奇温久语和美国手语,都以这种惊人的创造力著称于世。它们是如何做到这一点的呢?我们不妨以奇温久语为例:奇温久语是班图语的一支,据说这种语言与英语比起来就像是国际象棋与国际跳棋。在奇温久语中,动词“Näïkìm ´lyìïà”的意思是“他在替她吃它”,这个单词一共由8个部分组成。

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